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Cancer de l’œsophage

Le cancer de l'œsophage frappe surtout l'homme à partir de 50 ans. Dû essentiellement à l'abus d'alcool et de tabac, c'est une maladie grave, de mauvais pronostic.

Causes du cancer de l'œsophage

Personne dans un lit d'hopital

Deux facteurs provoquent plus de 90 % des cancers de l'œsophage :

  • une forte consommation d'alcool, notamment les apéritifs anisés et les eaux-de-vie consommées avec du café ou d'autres boissons chaudes ;
  • la consommation de tabac, surtout quand elle associée à l'alcool.

D'autres facteurs, de moindre influence, ont été identifiés :

  • la consommation abondante de boissons brûlantes, notamment le thé, qui explique la forte incidence de ce cancer en Chine ;
  • l'oesophagite, irritation de la muqueuse oesophagienne provoquée par un reflux gastro-oesphagien prolongé ou mal traité ;
  • l'ingestion accidentelle de produits caustiques, qui provoque des cicatrices susceptibles de se cancériser ;
  • les anomalies de l'œsophage tel un diverticule.

Symptômes de ce cancer

Le symptôme révélateur le plus fréquent est la dysphagie ou gêne à la déglutition. La gêne est ressentie d'abord pour les aliments solides puis s'étend aux liquides.

Une dysphagie mineure peut révéler un cancer avancé, alors qu'une dysphagie rapidement intense peut révéler un cancer débutant : il n'y a pas de corrélation entre l'importance de la dysphagie et l'avancée du cancer.

À savoir : d'autres maladies peuvent provoquer une dysphagie comme les angines, les infections ORL ou les cancers de la gorge.

Les autres symptômes possibles, plus rares et moins spécifiques sont

  • une douleur mal définie au milieu de la poitrine,
  • un enrouement, une toux persistante,
  • une salivation excessive,
  • un hoquet irrépressible,
  • des régurgitations,
  • à terme, un amaigrissement et une fatigue permanente dus aux difficultés alimentaires.

Évolution du cancer de l'œsophage

La tumeur envahit peu à peu la lumière de l'œsophage, interdisant de plus en plus le moindre passage alimentaire.

La tumeur peut envahir les organes voisins : aorte, trachée, bronches. À distance, des métastases se développent dans le foie, les poumons, les ganglions lymphatiques.

La chance de survie à 5 ans du malade est d'environ 20 % quand la tumeur limitée peut être opérée. Elle plonge à moins de 5 % quand la tumeur n'est pas opérable.

Examens pour diagnostiquer ce cancer

La fibroscopie gastrique est l'examen essentiel pour diagnostiquer un cancer de l'œsophage. Elle montre la tumeur, évalue le degré d'obstruction de l'oesophage et permet d'effectuer des prélèvements examinés au microscope.

Le scanner est indispensable pour évaluer l'extension de la tumeur vers le thorax, repérer des métastases dans les poumons, le foie ou les ganglions.

Traitements du cancer de l'œsophage

Si la tumeur d'extension limitée est opérable, le traitement associe

  • une cure initiale de chimiothérapie et de radiothérapie pour réduire le volume de la tumeur ;
  • pendant ce temps, une sonde gastrique permet d'introduire directement les aliments et l'eau dans l'estomac ;
  • une ablation chirurgicale de toute la zone malade avec remise en continuité de l'œsophage restant avec l'estomac.

Si la tumeur n'est pas opérable, la chimiothérapie et la radiothérapie tentent d'en freiner le développement de ralentir son évolution. Une sonde gastrique à demeure ou une prothèse oesophagienne permettent au malade de s'alimenter.

Prévention du cancer de l'œsophage

Pour limiter au maximum le risque de cancer de l'œsophage, il est essentiel

  • d'arrêter le tabagisme et l'abus de boissons alcoolisées ;
  • de traiter un reflux gastro-oesophagien, une hernie hiatale, une malformation oesophagienne.

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